Hilsen fra presidentens hånd

Oppdrag: Det nærmer seg presidentvalg i USA. Finnes det noen originale signaturer fra sittende amerikanske presidenter i Riksarkivets magasiner? Det å lete i arkiver er ikke som å søke på Google. Det er vanligvis ikke slik at hvert enkelt dokument er registrert i arkivkatalogen (innholdsfortegnelsen). Men ved å søke etter navn på amerikanske presidenter i Riksarkivets database, fant vi likevel noen spor.

Ett av dem viste seg å lede oss på riktig vei: et stykke gulbrunt, tykt papir av god kvalitet fra et av Riksarkivets mange privatarkiver.

eisenhower_official

Dwight D. Eisenhower. Foto: White House/Eisenhower Library.

«Thank you very much for you thoughtful kindness, and for your good wishes for me and my family.” Med varm hilsen Dwight D. Eisenhower. Egenhendig undertegnet med svart penn. Blekket har tydelig slått gjennom papiret, der brevhodet lyder «The White House» i Washington. Datoen er 23. oktober 1957.

eisenhower-tett-innpa

Krigshelten og generalen Dwight David “Ike” Eisenhower (1890-1969) var inne i sin andre periode som president i USA da han strøk pennen over dette arket. Takkebrevet var stilet til norsk-amerikaneren Bernt Balchen. Han hadde sendt presidenten et av sine egne akvarellmalerier. Gaven var et tegn på Balchens ektefølte aktelse for Eisenhowers lederskap, og en takk for at presidenten tidligere på året hadde sendt ham en varm, personlig hilsen i forbindelse med en middag i National Pilots Association.

balchen-portrett

Bernt Balchen fotografert i slutten av 1940-årene. Foto fra Balckens privatarkiv.

Bernt Balchen (1899-1973) var ingen hvem som helst. Født på Tveit ved Kristiansand, vokste han opp til å bli luftfartpioner og offiser. Han hadde en eventyrlig karriere med flere imponerende flygerferder på samvittigheten. Blant annet var han den første som fløy over Sydpolen, i 1929. Da han 20 år senere også gjennomførte en flygning over Nordpolen, ble han førstemann i verden som hadde fløyet over begge polpunktene.

Balchen ble amerikansk statsborger i 1931, og under andre verdenskrig gikk han inn i U.S. Army Air Force der han steg til obersts grad. Han deltok i flere spesialoppdrag, og ledet blant annet operasjoner der etterretningspersonell, forsyninger og andre tropper ble fløyet inn i Norge i 1944-45.

Etter krigen bodde Balchen en periode i Norge og var leder for Det norske Luftfartsselskab A/S (et av selskapene som fusjonerte inn i SAS), før han returnerte til USA og gikk inn i luftforsvaret igjen som sjef for 10th Rescue Squadron i Fort Richardson, Alaska.

Balchens egen beretning om sitt mangfoldige liv, kan leses i selvbiografien Kom nord med meg fra 1958. En bok han for øvrig også sendte i gave til president Eisenhower.

Bernt Balchen er begravet på æresgravlunden i Arlington i Virginia.

Riksarkivet forvalter en del av privatarkivet etter Balchen.

Arkivreferanse: PA-1642 Bernt Balchen, serie F, eske 6.

eisenhowe-pa-1642-f-6